Quel est le sens symbolique de l’Ankou dans le folklore breton ? Quel est le rôle de la « faucheuse passeuse d’âmes des légendes bretonnes » ? Est-elle un messager de la mort ?

Que vous soyez breton ou non, vous êtes les bienvenus sur notre boutique en ligne ! La mort, ses symboles et ses allégories sont nos sujets de prédilection. Et la faucheuse bretonne ne fait pas exception. Aujourd’hui, nous allons nous pencher sur son cas. 🤓

Dans cet article, nous examinerons en détail qui est l’Ankou, quel est son rôle dans les récits bretons ainsi que sa mission. Nous parlerons également de son apparence et de ses « pouvoirs ». Après avoir lu cet article, vous serez en mesure d’expliquer parfaitement à quiconque qui est l’Ankou en Bretagne et quelle est sa mission.


Commençons sans plus tarder !

L’Ankou : Culte de la Mort

L’Ankou représente la mort dans la mythologie et le folklore breton. Il est reconnu dans la région française de Bretagne, mais ses origines remontent à des vestiges de l’ancien royaume du même nom, voire à l’héritage celte. Il est considéré à la fois comme un protecteur des défunts et comme un mauvais présage pour les vivants. Il a également inspiré de nombreuses œuvres et histoires modernes.
Il est appelé le « faucheur de la mort » en Bretagne ! Si vous aimez ce personnage, vous devez absolument vous procurer ce t-shirt dès maintenant. Cliquez sur l’image pour le découvrir.

Passeur d’Âmes des Légendes Bretonnes

Au départ, l’Ankou était décrit comme un être chargé de perpétuer le cycle éternel entre la vie et la mort. Pour accomplir cette tâche, il utilisait un marteau, à l’image de Sucellus, le dieu gaulois de la nature. Sa manière d’agir ressemble également à celle de Dagda, le dieu irlandais des druides et du pays des morts, ainsi qu’à d’autres divinités celtiques aux attributs similaires.
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Au fil des siècles, l’Ankou est devenu uniquement associé à la mort et a été progressivement assimilé à la grande faucheuse mentionnée précédemment.

Son nom est le pluriel de « anken », qui signifie « angoisse » ou « chagrin » en breton. D’ailleurs, certaines chansons populaires le décrivent comme étant le père de ces émotions. Car oui, il peut également être représenté sous la forme d’un homme. Une autre interprétation le lie à « ankouaat » (« oublier »). Il est connu sous le nom d’Anghau au Pays de Galles et d’Ankow en Cornouailles (une ancienne division de la Basse-Bretagne).

L’Ankou apparaît dans de nombreux contes issus de la tradition, ce qui implique que son apparence varie d’un récit à l’autre. Il se déplace debout dans une charrette grinçante (semblable à celles utilisées au Moyen Âge) pour rassembler les cadavres. En effet, c’est ainsi qu’il s’occupe des âmes des défunts. Il est toujours décrit comme un personnage grand et mince vêtu de vêtements bretons noirs, portant un grand chapeau qui dissimule presque son visage. Il brandit une faux dont la lame est tournée vers l’extérieur pour frapper vers l’avant.

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On dit parfois qu’il ressemble à une ombre vivante avec une silhouette d’homme, parfois qu’il est un squelette. Sa tête tourne constamment comme une girouette, de sorte qu’aucune mort ne puisse échapper à sa faux. Certains le décrivent avec un visage hideux, sans nez, et des orbites vides illuminées par des bougies blanches. Bien que sa représentation la plus courante soit celle d’un homme grand et maigre, aux longs cheveux blancs et au visage hagard et émacié, vêtu d’une cape ou d’un manteau noir.

On dit que sa charrette est tirée par deux chevaux, l’un en parfaite santé et l’autre maigre et chétif. Parfois, on parle de quatre chevaux, et parfois d’un seul qui semble plutôt maigre. L’Ankou serait également accompagné de deux figures fantomatiques marchant à côté de son chariot, guidant ses chevaux et l’aidant à transporter les âmes des défunts.

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Ankou, le Serviteur de la Mort

L’Ankou ne se déplace que la nuit sur les routes de Bretagne, mais on dit qu’il se manifeste à travers des statues à son effigie dans les cimetières. Il a un contrôle total sur les âmes des défunts qui lui sont soumises. Il les guide lors de processions sacrées. On dit qu’il règne sur les Monts d’Arrée dans le massif armoricain et qu’il exerce son influence de l’autre côté du voile de la mort. ☠️
Malgré cela, il est plus considéré comme le serviteur de la mort plutôt que la mort elle-même. Il est une sorte de mort-vivant chargé de protéger les âmes des défunts. Il les guide vers l’au-delà pendant une période déterminée, avant de rejoindre lui-même l’au-delà à son tour. On dit parfois qu’il existe plus d’un Ankou, un pour chaque paroisse.

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Ankou, le Messager de la Mort

Bien que l’Ankou soit toujours décrit comme un homme adulte, ce rôle est attribué au dernier mort de l’année (parfois au premier) qui doit veiller sur sa paroisse jusqu’à ce qu’il soit remplacé. Lorsqu’il est décrit comme le dernier mort de l’année, on dit que les premiers deviennent ses acolytes fantomatiques. Une autre source moins courante affirme que l’Ankou était un prince tyrannique. Il aurait perdu un défi lancé par la Mort et aurait été condamné à une éternité de servitude. 🙏

Les personnes qui se rendent au bord de la mer font référence au « Bag Noz« , le bateau de la nuit, dirigé par le dernier noyé de l’année. Il navigue sur les mers la nuit pour recueillir les âmes des noyés et les conduire dans l’au-delà, tout comme le fait l’Ankou sur terre. On dit qu’il apparaît là où un événement sinistre est sur le point de se produire. La forme du bateau n’a jamais été décrite. Son équipage émet des lamentations déchirantes, mais disparaît dès que quelqu’un s’approche trop près.

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L’Ankou ne porte jamais malheur à personne. Il est toujours poli, surtout envers les personnes qu’il est venu chercher. Et même lorsqu’il est en colère, il se contente de réprimandes peu sévères. Il se contente de suivre son devoir sans se soucier des supplications ou des promesses de récompense. On ne peut échapper à la mort, quels que soient nos efforts, et l’Ankou ne manque jamais de le rappeler à tous ceux qu’il rencontre.

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L’Histoire dans le Folklore Breton

On dit que l’Ankou erre dans les cimetières, veillant sur les âmes mortes qui y résident. Lorsque son chariot est vide, il le charge de lourdes pierres, puis il en enlève quelques-unes à chaque fois qu’il accueille une âme. Ainsi, on pense qu’en entendant le bruit d’une pierre qui tombe lors d’une veillée funéraire, on sait que l’Ankou prépare son chariot pour l’âme du défunt. Certains disent aussi qu’il aiguise sa faux sur un os humain. 🦴
Il est le gardien protecteur des morts, mais aussi un présage de mort et un symbole de la peur de mourir pour les vivants. On dit qu’il frappe à la porte des maisons dans lesquelles quelqu’un est sur le point de mourir. Il émet parfois un avertissement ou un gémissement menaçant semblable à celui d’une banshee. Il utilise rarement sa faux pour ôter la vie, car sa simple présence est bien souvent mortelle.

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Dans la plupart des contes, lorsque l’Ankou rencontre des gens, il leur rappelle simplement (quoique de façon inquiétante) que la mort est inévitable pour tout le monde, quels que soient l’âge, la richesse ou le pouvoir politique. Dans des récits plus sombres, le voir, lui parler ou simplement croiser son chemin condamne les gens à une mort imminente. Ceux qui entendent le grincement de son chariot sont censés mourir ou perdre un être cher très bientôt. Plus le grincement est proche, plus l’heure du décès l’est. 👀

La légende veut que l’Ankou attende dans chaque maison pour réclamer la vie du premier être vivant qui y entre, que ce soit un animal ou un œuf sur le point d’éclore. C’est pourquoi, dans la commune bretonne de Quimperlé, il est de tradition de sacrifier un coq et de répandre son sang sur les fondations de chaque maison en construction.

La veille de Noël, que les Bretons appellent la « Nuit des Merveilles », l’Ankou erre anonymement parmi la foule qui assiste à la messe de minuit. Puis, il effleure tous ceux qui vont mourir avant le Nouvel An. Cependant, la mort infligée par l’Ankou n’est pas toujours de mauvais augure. Dans la plupart des contes, ceux qui l’ont rencontré ont suffisamment de temps pour organiser leurs dernières affaires et successions avant qu’il ne vienne réclamer leur vie. Certains disent même que l’Ankou ne se montre qu’à ceux qui sont sur le point de mourir, et que le voir est un avertissement plutôt qu’une fatalité.

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Ankou et la Mythologie Nordique

Certains contes mettent en avant la faucheuse de Bretagne. Examinons ensemble certains d’entre eux.

1) La Route Bloquée

Dans ce récit, trois frères rentrent chez eux le soir après une fête et, étant assez ivres, décident de faire une farce à une voiture qui emprunte la route voisine en la bloquant avec un arbre mort. Plus tard dans la nuit, ils sont réveillés par quelqu’un qui frappe violemment à leur porte, les obligeant à aller enlever l’arbre qui bloque le chemin. Cet individu sait que ce sont eux qui l’ont placé là. Lorsque les trois frères ouvrent la porte, ils ne trouvent personne. Cependant, ils ne peuvent pas la refermer, même en faisant de gros efforts. Ils demandent qui est là et ce qu’il veut, et entendent une voix menaçante qui leur ordonne de retourner sur la route qu’ils ont bloquée.
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Effrayés, les frères obéissent sans poser de questions. Ils découvrent alors que l’étranger n’est autre que l’Ankou lui-même. Il leur déclare alors que, puisqu’il a perdu une heure de son temps à cause de leur farce, ils mourront tous une heure plus tôt. Il ajoute qu’ils ont de la chance d’avoir obéi immédiatement, car sinon, ils auraient perdu un an de leur vie pour chaque minute qu’ils auraient fait perdre à l’Ankou avec leur farce. 😵

Il existe une variante de ce conte dans laquelle trois frères (ou amis) ivres rentrent chez eux le soir et tombent sur l’Ankou, qu’ils ne reconnaissent pas. Deux d’entre eux commencent à insulter l’étranger et lui jettent des pierres jusqu’à ce que l’un d’eux brise un rayon d’une roue de sa charrette. Pendant que les deux s’enfuient, le troisième, honteux des actions de ses camarades (et des siennes aussi), coupe une branche d’arbre et la donne à l’étranger pour qu’il puisse réparer sa charrette. Puis, il lui offre également ses lacets de chaussures pour les attacher. Au matin, les deux premiers sont retrouvés morts tandis que les cheveux du troisième sont devenus blancs.

2) La Charrette de la Mort

Ce conte raconte l’histoire d’un jeune homme qui, une nuit, reconnaît le grincement de la charrette de l’Ankou. Mais au lieu de s’enfuir, il décide de se cacher pour voir de ses propres yeux le présage de la mort sans se faire remarquer. Alors que la charrette passe à proximité, un rayon de sa roue se brise et l’Ankou ordonne à l’un de ses assistants fantômes d’aller chercher une branche dans le buisson où se cache le jeune homme pour la réparer. L’Ankou ne remarque pas le jeune homme, mais ce dernier paie quand même le prix de son audacieuse curiosité, car il attrape une fièvre et meurt le lendemain.
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3) L’Ankou et le Forgeron

Ce récit parle de Fanch ar Floc’h, un forgeron habile qui travaille constamment, car il accepte toujours plus de tâches qu’il ne peut en accomplir. Pendant la veille de Noël, il décide de ne pas assister à la messe de minuit pour terminer sa tâche la plus importante. Il demande à sa femme et à ses enfants de prier pour lui, et ils l’avertissent qu’il doit à tout prix avoir cessé de travailler avant que les cloches ne sonnent l’heure de minuit, de peur qu’il ne soit maudit. 😈
Malheureusement, Fanch est tellement absorbé par sa tâche qu’il n’entend pas la cloche et continue à travailler. Puis, un étranger vêtu de noir, dont le chapeau cache le visage, frappe à sa porte et l’informe que la cloche a déjà sonné. L’étranger demande à Fanch de réparer sa faux. Fanch s’exécute, bien qu’il se demande pourquoi la lame est tournée vers l’extérieur, sans obtenir de réponse de l’étranger distant.

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Lorsque cela est fait, l’étranger se révèle être l’Ankou, venu réclamer la vie de celui qui a négligé la Nuit des Merveilles. Comme Fanch a réparé sa faux, l’Ankou lui permet d’attendre le retour de sa famille pour lui dire au revoir et demander la présence d’un prêtre avant de revenir lui prendre son âme.

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